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Metal de las agujas para tatuajes penetran en el organismo

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Los residuos procedentes del desgaste del metal, que contienen níquel y cromo, viajan hasta los ganglios linfáticos, lo que puede provocar sensibilidad y alergias. España cuenta con una de las reglamentaciones más estrictas de la UE.

Se trata de una costumbre ancestral, asociada hasta no hace mucho con gente de dudosa reputación, que en sólo unas décadas se ha extendido a casi todos los sectores de la población. Hoy uno de cada diez europeos luce al menos un tatuaje y España en particular es uno de los países donde son más populares. Durante mucho tiempo ese carácter marginal hizo que ni las autoridades ni los científicos se interesasen demasiado por sus efectos sobre la salud, de ahí la falta de estudios clínicos sobre las repercusiones que ciertas sustancias presentes en los pigmentos pueden provocar en nuestro cuerpo.

Ahora un equipo de investigadores de diferentes centros europeos presenta un nuevo factor a tener en cuenta: las partículas provenientes del desgaste de la aguja, que contienen trazas de níquel y cromo y que también pueden afectar al organismo. "Ya no es sólo una cuestión de la limpieza del estudio, de la esterilización de los equipos o de los pigmentos, nos hemos dado cuenta de que el desgaste de las agujas también tiene un impacto en el cuerpo", explica Hiram Castillo, científico del Laboratorio Europeo de Radiación Sincrotrón (ESRF) y coautor de un estudio que se publica este martes en la revista Particle and Fibre Toxicology.

Este trabajo revela que los residuos de cromo y níquel se distribuyen por el organismo hasta acabar en los ganglios linfáticos. Asimismo, los resultados demuestran que cuando la tinta contiene dióxido de titanio (un pigmento claro que a menudo aparece en los colores más brillantes) la aguja sufre mucho desgaste, algo que no ocurre con la tinta negra de carbón. "Las propiedades de abrasión son diferentes, el dióxido de titanio presenta mayor densidad y dureza, así que es más probable que se produzca ese desgaste", señala el investigador.

Las agujas de tatuaje contienen entre un 6%y un 8% de níquel y entre un 15% y un 20% de cromo, dos sustancias que provocan una alta sensibilidad en la población general e incluso reacciones alérgicas. "El mensaje principal es que hay prestar más atención a los pigmentos", afirma Castillo, "el riesgo es que se puedan desarrollar alergias y que estas sustancias que quedan en el organismo puedan causar daños a largo plazo, algo que aún no se ha evaluado".

NANOPARTÍCULAS

Según los autores, el tamaño de las partículas que acaban en los ganglios linfáticos varía entre los 50 nanómetros y los dos micrómetros. Paradójicamente, las nanopartículas -más pequeñas- son las más peligrosas, ya que en proporción liberan más elementos tóxicos y tienen una mayor capacidad para penetrar directamente en las células. Al mismo tiempo, los expertos explican que también pueden ser más fácilmente excretados del cuerpo.

La investigación se ha llevado a cabo en el ESRF, una de las fuentes de rayos X más intensas del mundo, para poder realizar los análisis mediante fluorescencia por radiación de sincrotrón; es decir la radiación generada por partículas cargadas con energía que se mueven en un campo magnético.

"Producimos una radiación 10 veces más intensa que una máquina de rayos X normal", explica Castillo, "al conseguir un mayor orden de magnitud, podemos concentrarnos a escala microscópica y analizar la luminiscencia de diferentes partículas". El equipo también ha comparado las agujas antes y después del proceso, usando un microscopio electrónico de barrido, una técnica capaz de producir imágenes en alta resolución con las que evaluar la abrasión.

El estudio proporciona la primera prueba de que no sólo los pigmentos de tatuaje sino también las partículas de las agujas desgastadas se distribuyen hacia el sistema inmunológico. El mismo equipo publicó en 2017 la primera investigación en la que se demostraba de forma concluyente que las sustancias residuales de los pigmentos que decoran la piel penetran en puntos clave del sistema inmunológico. Estas sustancias incluyen el manganeso y cobalto, además de los citados níquel y cromo.

REGULACIÓN Y MÁS INVESTIGACIÓN

Este año la Agencia Europea de Productos Químicos (ECHA) debe publicar una evaluación que podría provocar la prohibición de 4.000 sustancias contenidas en las tintas utilizadas en tatuajes y micropigmentación. Aunque desde la institución comunitaria se advierte que la voluntad no es prohibir, sino regular el sector. Muchas de ellas ya han sido vetadas en España, uno de los países con reglas más estrictas en este sector. En cualquier caso, los dermatólogos recomiendan que, antes de realizar cualquier tatuaje, se haga un examen sobre la naturaleza de los pigmentos y se escoja siempre un estudio profesional.

Los investigadores, por su parte, señalan que es necesario realizar estudios más profundos para evaluar de forma más clara el impacto en la aparición de alergias y la sensibilización sistémica a las sustancias utilizadas. "El hecho de que todos los pigmentos y partículas de desgaste se depositen en los ganglios linfáticos exige que se preste especial atención al desarrollo de alergias" explica Ines Schreiver, coautora de la investigación, miembro del Instituto Federal de Evaluación de Riesgos alemán. "Se trata de efectos a largo plazo que sólo pueden evaluarse con estudios epidemiológicos que vigilen la salud de miles de personas durante décadas".


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